James Naismith (1861-1939), profesor de educación física canadiense, pero estadounidense naturalizado, que trabaja en el Springfield College, Massachusetts, es el inventor del juego de baloncesto.

En 1891, para entretener a sus muchachos en los duros meses de invierno, inventó un nuevo y sencillo juego para jugar en el gimnasio: colgó una cesta de mimbre (para recoger melocotones) en una pared e invitó a los jóvenes a lanzar una pelota dentro de ella. Naismith tomó su ejemplo de un juego de la infancia, Duck-ona-rock (pato en una roca), en el que la regla principal era el lanzamiento parabólico de una roca. En dos semanas presentó las reglas a la universidad

El primer juego se jugó el 15 de diciembre (terminó 1 a 0, no fue un gran resultado) y el éxito fue tal que en dos semanas Naismith formalizó las reglas básicas (ver abajo), publicándolas ya en enero de 1892. Como inicialmente era necesario usar una escalera para recuperar la pelota que terminaba en la canasta, se decidió cortar la parte inferior. La red clásica habría llegado sólo en el 900. Inicialmente, había 9 jugadores por equipo y la cancha era la mitad de grande que la de hoy.

¿Baloncesto o Naismithball?

En cuanto al nombre «baloncesto», fue elegido por un estudiante de Naismith después de que el profesor se negara a dar al nuevo deporte su propio nombre. De lo contrario, hoy estaríamos jugando al «Naismithball».

Incluso el baloncesto es un legado de James Naismith: incluso la primera pelota utilizada por el profesor tenía los segmentos (hay 8 hoy en día) y la superficie con puntos que ayuda a los atletas a agarrar mejor la pelota a pesar de las manos sudorosas y el movimiento constante.

Las trece reglas (véase más abajo) en las que James Naismith basó el nuevo deporte se publicaron en El Triángulo el 15 de enero de 1892: así nació oficialmente el nuevo juego de baloncesto (y por eso hoy google celebra el baloncesto y a su inventor).

En Italia las reglas fueron traducidas ya en 1907 por Ida Nomi Venerosi Pesciolini, profesora de la comisión técnica de la Federginnastica femenina. El deporte se presentó en Venecia bajo el nombre de hoop ball y durante años fue considerado un deporte «para jóvenes».

Una regla no escrita por James Naismith se refiere en cambio a la canasta que se espera en el baloncesto, pero se aplica sólo si se hace una canasta de manera casual, no a propósito. Es una regla introducida en la Copa de Campeones de 1962 cuando, para evitar las horas extras, el Real Madrid, anfitrión de Ignis Varese, cerró el partido haciendo una canasta a propósito.

La vida de James Naismith

Naismith nació en un pueblo canadiense, Almonte, en 1861. Después de sus estudios universitarios se trasladó a los Estados Unidos donde comenzó a enseñar en varias escuelas y universidades. Después de inventar el baloncesto en el Springfield College se casó, se convirtió en el primer entrenador de un equipo de baloncesto y tuvo la suerte de que su invento, que se había hecho popular, fuera declarado una disciplina olímpica en los Juegos Olímpicos de verano de 1936 en Berlín.

En esa ocasión, Naismith levantó la primera bola doble histórica del torneo olímpico y entregó la medalla de oro a los Estados Unidos. Murió el 28 de noviembre de 1939.